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Pruebas diagnósticas para el COVID-19

Editor_Movistar Editado 14-07-2021 9:29


PCR, antígenos, anticuerpos… son conceptos que están en boca de todos y que relacionamos con las pruebas para detectar el contacto del coronavirus con nuestro organismo. Pero ¿sabemos a qué hacen referencia exactamente y qué detectan las diferentes pruebas que se realizan?

Ante todo, es importante señalar que permiten el diagnóstico precoz de una infección por SARS-CoV-2 (Covid-19), lo que puede ser útil para el abordaje clínico de los pacientes y el control de la expansión de los brotes. Pero sepamos más…

Conoce todas las pruebas diagnósticas para el COVID-19

Las principales pruebas diagnósticas son:

  •  Pruebas virológicas: permiten la detección del virus, propiamente dicho. Se realizan cuando alguien tiene síntomas o ha tenido contacto estrecho con alguien infectado.
    •  Prueba PCR: detecta fragmentos de ARN (estructura esencial que forma cualquier virus).
    •  Prueba rápida de antígenos. Un antígeno es cualquier sustancia ajena al organismo que provoca una reacción inmunológica y la creación de anticuerpos (el organismo los produce para defenderse del virus).
  •  Pruebas serológicas: se utilizan para saber si la persona ha estado en contacto con el virus y ha generado anticuerpos. Detecta principalmente dos tipos de inmunoglobulinas que se miden en sangre: IgM (infección reciente/activa) e IgG (infección pasada).

En la primera semana desde la posible infección se recurre a pruebas virológicas, mientras que pasado este tiempo se aconseja realizar pruebas serológicas.

Prueba PCR

Es la prueba de confirmación estándar de la infección aguda por este virus. Una sospecha de infección aguda debe confirmarse con esta prueba pues es el método más sensible y específico, de detección de la presencia del virus en fase temprana.

El diagnóstico con PCR es muy efectivo tanto en casos leves (sobre todo en la primera semana de inicio de los síntomas) como en casos graves.

Aunque es posible detectar el virus en una amplia variedad de líquidos biológicos (orina, saliva, semen…) y compartimentos corporales, la muestra respiratoria obtenida con la torunda mediante el frotis nasofaríngeo sigue siendo de elección para el diagnóstico. La obtención de la muestra es un procedimiento incómodo para el paciente, pero de muy corta duración. El frotis se analiza en laboratorio por lo que el resultado no es inmediato.

  •  La prueba será positiva si se detecta material genético del virus. Si es negativa, significa que el virus no está presente y no hay infección activa (pero puede haberlo estado anteriormente). Puede requerirse una segunda prueba que lo confirme cuando el resultado no es concluyente.

Debemos tener en cuenta que la prueba PCR también puede presentar resultados indeseables (“falsos positivos” y “falsos negativos”).

Detección de antígenos virales

En paralelo a la PCR, han surgido otras pruebas de diagnóstico rápido, que detectan el virus en menor tiempo (unos 30 minutos). En concreto, detectan la presencia de proteínas virales específicas del SARS-CoV-2 en muestras obtenidas de las vías respiratorias. Son pruebas menos sensibles y, lógicamente, cuanto más alta sea la carga viral mejores rendimientos se consiguen con la prueba de antígenos.

Su funcionamiento es similar a un test de embarazo. Debemos tener en cuenta la posibilidad de obtención de resultados falsamente positivos (indican que la persona está infectada cuando realmente no lo está) o falsamente negativos (indican que la persona no está infectada cuando realmente sí lo está). No obstante, la especificidad es alta (significa que una persona sana suele obtener un resultado negativo en la prueba. Es lo deseable).

  •  Una gran ventaja de esta prueba es que puede realizarse en el propio domicilio de un posible caso, aunque se recomienda la supervisión de un profesional. Ello supone una descongestión hospitalaria, en momentos de saturación como es el actual.

Pruebas de detección de anticuerpos

Miden los anticuerpos totales corporales (también llamados Inmunoglobulinas o Ig), así como los anticuerpos específicos (IgG, IgM) en diferentes combinaciones y utilizando diversas técnicas de análisis de laboratorio. En este caso es precisa la obtención de una muestra de sangre por extracción de sangre venosa o mediante la punción capilar en la yema de un dedo. Permiten identificar, de forma indirecta, si se ha estado en contacto con el virus. Pueden utilizarse para la investigación retrospectiva del nivel de virulencia del virus o del tamaño del brote. No deben emplearse para el diagnóstico de infecciones agudas ni tampoco con fines de localización de contactos.

  •  Los denominados “Test serológicos rápidos”:
    •  Actualmente existen más de 60 tipos de kits comercializados en las farmacias.
    •  Se extrae una muestra de sangre mediante la punción capilar del dedo.
    •  Hacen una detección cualitativa (no cuantitativa) de anticuerpos (totales, IgG, IgM). La sensibilidad disminuye con cargas virales bajas.
  •  IgM e IgG: Los niveles óptimos para la detección se dan en la segunda y tercera semana de la enfermedad. Se analiza una muestra de sangre en el laboratorio, por lo que el resultado no es inmediato.
    •  Si el IgM es negativo significa que no hay contacto actual con el virus (lo puede haber habido).
    •  Si el IgM es positivo: la infección está en fase aguda.
    •  Si el IgG es negativo: no ha habido contacto con el virus o es tan reciente que aún no hay respuesta inmunitaria.
    •  Si el IgG es positivo: infección antigua o superada.

Dado que el Covid-19 es un patógeno nuevo, todavía no se conoce con precisión su respuesta inmunitaria. Sin embargo, se ha observado que la respuesta de anticuerpos medible secundaria a la infección es más intensa y rápida en los pacientes graves que en los que presentan síntomas leves o son asintomáticos. A pesar de todo lo indicado, la presencia de anticuerpos no garantiza que sean anticuerpos neutralizantes del virus ni que ofrezcan inmunidad protectora. Como en el resto de pruebas, también pueden aparecer “falsos positivos” y “falsos negativos”.

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